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L’Université et ses partenaires reçoivent un prix d’excellence pour le développement d’un système de manutention des fruits et légumes qui réduit de 80 % les coûts d’emballage

L’Université Laval, le Centre de recherche et de développement en horticulture d’Agriculture et Agroalimentaire Canada (AAC) de Saint-Jean-sur-le-Richelieu et la compagnie IPL viennent de remporter un Prix d’excellence en transfert technologique, décerné par les Partenaires fédéraux en transfert de technologie. Ce prix leur a été attribué pour le développement, le transfert technologique et la commercialisation réussis du Smart Crate, un contenant réutilisable et recyclable, conçu pour le transport des fruits et des légumes frais.

    Le Smart Crate se veut une solution à la perte des fruits et légumes occasionnée par leur transport et leur manutention. Près de la moitié des produits horticoles frais récoltés dans le monde est détruite avant d’arriver dans les épiceries. Pendant les années 1990, Jean-Pierre Émond, qui était alors professeur à la Faculté des sciences de l’agriculture et de l’alimentation, mais qui s’est joint à l’Université de la Floride depuis, et ses collègues Bernard Goyette et Clément Vigneault, d’AAC, se sont attaqués à ce problème. Leurs travaux ont conduit à la conception d’un système de manutention reposant sur des contenants de plastique pliables et emboîtables, qui assurent une bonne aération à leur contenu et, du coup, favorisent sa conservation. Réutilisables et recyclables, ces contenants permettent le transport des produits horticoles depuis leur récolte aux champs jusqu’à leur distribution; selon les concepteurs, ils réduisent de 80 % les coûts d’emballage. Depuis 1998, AAC et l’Université sont cotitulaires d’un brevet américain pour cette invention. Une licence d’exploitation a été accordée au fabricant de plastique IPL de Saint-Damien, qui a matérialisé l’idée grâce au travail de l’ingénieur Roch Nolet. Le produit est maintenant distribué à grande échelle. À titre indicatif, IPL a fabriqué 7 millions de ces contenants en 2006.

    Le programme Prix d’excellence en transfert technologique souligne les réalisations exceptionnelles de transfert technologique, issues des ministères et organismes fédéraux à vocation scientifique, et leur exploitation subséquente. C’est la première fois depuis que ce concours a été créé, en 1998, qu’un partenariat avec une université est récompensé. Le dossier de candidature du Smart Crate a été préparé par AAC, avec la collaboration du Vice-rectorat à la recherche et à la création.

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